Portret: Sander Louwerens… chef-kok bij Hotel Arena

Sander Louwerens is chef kok bij PARK Café-Restaurant, het bijbehorende restaurant van Hotel Arena. PARK Café-Restaurant is een hide-away in het Oosterpark. Deze all-day hotspot is verdeeld in een intieme zithoek, een sfeervol cafégedeelte, een restaurant met tafellinnen en een groot terras waar je de hele dag in de zon zit. Het nieuwe menu, dat door Sander is samengeteld, wordt vanaf 25 september gelanceerd. De hoogste tijd om Sander beter te leren kennen en zijn verhaal achter de gerechten op de kaart te ontdekken.




Sander, kun je iets over jezelf vertellen?
‘Jazeker, ik ben opgegroeid in Rotterdam. In deze stad heb ik in verschillende bekende restaurants gewerkt, waaronder La Duchesse en Zochers. Bij La Duchesse heb ik de fijne kneepjes van het vak geleerd. Zochers was een hip restaurant waar op een hoog niveau gekookt werd. In mijn tijd bij Zochers heb ik veel aantrekkelijke aanbiedingen gehad om voor andere restaurants te komen werken. Op een dag kwam John Halvemaan (†2019) hier dineren en hij deed me een geweldig aanbod dat ik niet kon afslaan. Zodoende ben ik verhuisd naar Amsterdam. Ik werkte in restaurant Halvemaan en een aantal andere restaurants, waaronder de Supperclub. Vervolgens ben ik mijn eigen restaurant ‘Lof’ op de Haarlemmerstraat begonnen. Na twintig jaar heb ik Lof verkocht en ben ik een nieuw restaurant begonnen, een pop-up restaurant op het Stadionplein.’


Hoe ben je in dit vak gerold en hoe ben je bij PARK Café-Restaurant terecht gekomen?
‘Op school was ik niet de beste, ik wilde van jongs af aan al koken. In het laatste jaar van de middelbare school kreeg ik mijn eerste bijbaantje in de keuken. Daarna is het balletje gaan rollen. In de restaurants waar ik tijdens de daarop volgende jaren werkte of die ik runde kwam Paul Hermanides vaak. Hij is de eigenaar van Hotel Arena. In de loop der jaren is hij een vriend van mij geworden en heeft hij mij gevraagd om chef kok bij PARK Café-Restaurant te worden.’

Wat vind je van de algemene gastvrijheid in Amsterdam?
‘Er wordt vaak gezegd dat het horecapersoneel in Amsterdam vrij arrogant is, vergeleken met de rest van Nederland. Ik denk dat het komt omdat bijvoorbeeld het baantje als kelner vaak een studentenbaantje is. Ik vind dat jammer, want het is een vak apart. Als kelner moet je een passie hebben voor het onvergetelijk maken van de ervaringen van gasten, dag na dag. In PARK Café-Restaurant proberen we mensen in te zetten die deze passie duidelijk hebben.’

Waarin vind jij dat PARK Café-Restaurant zich onderscheidt ten opzichte van andere Amsterdamse restaurants?
‘Ik streef ernaar dat er in PARK Café-Restaurant voor ieder wat wils verkrijgbaar is. De doelgroep van deze locatie is erg uiteenlopend. Het restaurant hoort bij Hotel Arena, dus voor de toerist uit alle windstreken moet er iets beschikbaar zijn maar ook voor de zakelijke gast die de meeting nog wil evalueren. Het restaurant is gelokaliseerd in het Oosterpark, dus ook voor de gast die na een wandeling binnenloopt moet er iets op de kaart staan. En daarnaast zijn kinderen meer dan welkom in PARK Café-Restaurant. Of je nu voor een zakelijke afspraak of een uitgebreid familiediner in het restaurant komt, het is toegankelijk voor iedereen. Ik probeer een combinatie te vinden door me te verplaatsen in al deze verschillende soorten gasten en hun voorkeuren te ontdekken. Dat is denk ik hetgeen dat PARK Café-Restaurant onderscheidt van andere restaurants. Vaak zijn restaurants gericht op één bepaalde gast, dat doen wij niet.
Trouwens! Laten we het waanzinnige terras van PARK Café-Restaurant niet vergeten. In de zomer zit je hier de hele dag in de zon met uitzicht over het Oosterpark. Dat is toch bijzonder in zo’n drukke stad.’

PARK Café-Restaurant is een typisch Amsterdams restaurant, waarin vind jij dat dit terug komt?
‘In PARK Café-Restaurant proberen we zo veel mogelijk producten lokaal in te kopen en naast internationale ook Hollandse gerechten te serveren. Zo staat er bijvoorbeeld een borrelplank met Amsterdamse producten als ossenworst, kaas en uien op de kaart. We willen een plek zijn waar de Amsterdammer graag komt maar ook waar de toerist weer terug wil keren. Amsterdam is natuurlijk een multiculturele stad waar veel nationaliteiten wonen, werken en leven. Bij PARK Café-Restaurant hebben we voornamelijk personeel uit Amsterdam in dienst maar medewerkers die hier beginnen en nog niet goed de Nederlandse taal beheersen krijgen een taalcursus aangeboden. Op die manier waarborgen wij toch onze eigen Nederlandse, Amsterdamse identiteit terwijl ook de toerist zich welkom voelt.’

Wat maken de gerechten op de kaart van PARK Café-Restaurant bijzonder?
‘De gerechten op de kaart zijn bijzonder omdat wij deze echt op onze eigen manier bereiden. Mijn ‘Sander manier’ komt voort uit de jarenlange ervaring die ik heb opgedaan in allerlei verschillende restaurants. Op de kaart staan veel klassiekers, maar ik vind het leuk om op de kaart in ieder geval één apart gerecht te zetten waar iedereen nieuwsgierig naar wordt. Daarnaast verandert de kaart van PARK Café-Restaurant regelmatig, we koken namelijk met de producten van het seizoen.’